junio 4, 2020

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28 June 2001: General view of the Cruz Azul team,after finished game, during game 2 of the Libertadores Cup final,Boca Juniors won in penalty shots at the Bombonera stadium in Buenos Aires,Argentina./Vista general del equipo de Cruz Azul,despues de finalizado el juego, durante el juego 2 de la final de la Copa Libertadores,Boca Juniors gano el tiros penales en el Estadio de la Bombonera en Buenos Aires,Argentina. MEXSPORT/DAVID LEAH

Guillermo Navarro

Hace casi 19 años, Cruz Azul construyó una de las historias más reconocidas de un club mexicano a nivel internacional. La Máquina llegó a la final de la Copa Libertadores de América; asombrando a propios y extraños, logró poner en alto al balompié azteca. El equipo cementero echó a clubes como Cerro Porteño, River Plate y Rosario Central. Solo el mejor Boca Juniors de la historia pudo acabar con este sueño a través de la definición desde el punto penal.

Los protagonistas

José Luis Trejo lideró una plantilla de jugadores formados en La Noria y la apuntaló con algunos de los mejores extranjeros de la primera división mexicana. Por si fuera poco, el club hizo efectiva la opción de reforzarse para la fase de eliminación directa de la Libertadores; lo hizo con José Saturnino Cardozo, el delantero paraguayo del Toluca que se convirtió en uno de los más dominantes en llegar al país.

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La portería estuvo comandada en todo momento por Óscar ‘Conejo’ Pérez. Frente a él, había una línea defensiva con una mezcla de experiencia y juventud. Sergio Almaguer, Marvin Cabrera, Melvin Brown, Norberto Ángeles, Victor Gutiérrez y el peruano Juan Reynoso se encargaron de proteger el marco durante la travesía.

En el medio sector se situaban futbolistas hábiles con el esférico, pero también con un despliegue físico importante para ir al frente potenciando su velocidad. Héctor Adomaitis, Pablo Galdames y Ángel ‘Matute’ Morales eran las mejores armas de Cruz Azul para adueñarse de la pelota. Mientras que Alberto Hernández, Tomás Campos y Julio César Pinheiro gozaban de los espacios que les brindara el rival.

Al frente se forjó una sociedad memorable que plantó cara en los momentos más difíciles de la competición. El ya mencionado José Cardozo y el ariete mexicano Juan Francisco Palencia, quien consiguió el subcampeonato de goleo con 7 tantos.

El camino a la final

Cruz Azul consiguió su boleto al ganar la ‘Pre-Libertadores‘, que otorgaba los dos últimos boletos a la justa. Ya en la fase de grupos, La Máquina se enfrentó a Sao Caetano de Brasil, Defensor Sporting de Uruguay y al Olmedo de Ecuador. Acumuló 13 puntos gracias a cuatro victorias, un empate y solo una derrota -en Montevideo-.

En Octavos de Final perdió la ida en Paraguay a manos del Cerro Porteño por marcador de 2-1. Para la vuelta, el Diablo Mayor vacunó en dos oportunidades a sus compatriotas. Así consiguieron la clasificación a cuartos de final.

Salieron avantes del Monumental de Nuñez, la casa de River Plate. Luego de un empate sin anotaciones en la ida, los de José Luis Trejo apabullaron a El Millonario con tres goles sin respuestas; dos de ‘Paco’ Palencia y uno más de Cardozo. Cabe destacar que casa de los cementeros cambió, dejaron el Estadio Azul y pasaron al Estadio Azteca para acrecentar el apoyo de la afición. Ahí, los argentinos notaron que Cruz Azul era un rival de cuidado, pues eliminó a uno de los grandes del continente con cierta comodidad.

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Las semifinales fueron otra cátedra cementera. El primer partido sacaron ventaja por 2-0 y en la vuelta no se achicaron en el Gigante de Arroyito de Rosario Central logrando el empate 3-3 con un partido memorable de Palencia.

El rival en la final era Boca Juniors, otro club argentino. Por disposición de CONMEBOL, la final de vuelta siempre debía jugarse en territorio sudamericano. El Coloso de Santa Úrsula albergó la ida. Boca sacó el resultado en el primer partido gracias a un gol de Marcelo Delgado a 10 minutos de finalizar el encuentro.

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A un paso de la consagración

Cruz Azul tenía que vencer la atmósfera de Buenos Aires, a la presión de La Bombonera, a la historia de Boca y a uno de los mejores planteles en la historia Xeneize. Carlos Bianchi desde el banquillo y elementos como Óscar Córdoba, Hugo Ibarra, Anibal Matellán, Jorge Bermúdez, Juan Román Riquelme y Marcelo Delgado saltaron al campo con la ilusión de llevarse su cuarta Copa Libertadores.

Ese 28 de junio de 2001, La Máquina cementera silenció Sudamérica. Antes de terminar el primer tiempo, Palencia mandó el balón al fondo de las redes para empatar el marcador global y hacer retumbar a todo México, que se unía sin importar los colores.

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En el segundo tiempo, Pinheiro estuvo a centímetros de darle el título a Cruz Azul con un tiro-centro que se estampó contra el poste. Después de 90 minutos, llegaba el momento de patear desde el manchón penal en frente de la ’12’, la hinchada de Boca.

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El primer cobro lo convirtieron Riquelme y Palencia. A partir de ahí, los cementeros erraron todos sus disparos. En la cuarta ejecución, Pinheiro voló su tiro y le dio el título a Boca.

Una historia sin precedentes pero que sirvió para marcar uno. México podía competir de igual a igual en cualquier instancia y ante cualquier rival. Además de la contribución a nivel de clubes, la base del Tri se pintó de azul para concretar su pase al mundial de Corea-Japón 2002.

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